Logiciel « libre » et « open source » sont-ils synonymes ?

Dans la presse, même spécialisée, on confond souvent la notion de logiciel « libre » et « open source ».

Même parmi les professionnels qui écrivent et parlent de code à longeur de journée, les deux concepts sont souvent interchangés...

La question est : y a-t-il une différence entre les expressions « open source » et « logiciel libre » ? Sont-ils vraiment synonymes ?

Open source

Comme son nom l'indique (« open »), l'idée principale de ce concept est l'ouverture.

Un logiciel open source est « ouvert » dans le sens où tout le monde a la possibilité d'accéder à son code source. À cela, peuvent s'ajouter les possibilités de redistribuer le code source et de créer des produits logiciels dérivés.

L'Open Source Initiative (organisation fondée en 1998 sous l'impulsion de Bruce Perens et Eric Raymond) se focalise sur des considérations techniques. Elle est compatible avec la coexistence de logiciels dont le code est ouvert mais n'est pas libre.

Toutefois, dans la pratique, une partie significative des logiciels open source sont également libres.

Logiciel libre

Le mouvement du logiciel libre va plus loin et prône des valeurs philosophiques. Presque politiques, diront certains.

Décrite pour la première fois dans les années 1980 par Richard Stallman, et popularisée par ses campagnes très fortes (aux opinions très tranchées) via la FSF ou Free Software Foundation la définition formelle du logiciel libre tient en quatre libertés :

  1. Liberté d'exécuter le programme, pour tous les usages.
  2. Liberté d'étudier le fonctionnement du programme et de l'adapter à ses besoins.
  3. Liberté de redistribuer des copies. Principe ou philosophe sous-jacente : aider autrui.
  4. Liberté d'améliorer le programme et de publier les améliorations. Philosophe sous-jacente : en faire profiter toute la communauté.

Deux de ces libertés (la liberté d'étudier le fonctionnement d'un programme et la liberté de l'améliorer) impliquent de-facto l'accès au code source et donc que le logiciel soit open source.

En conclusion

Ainsi, il apparaît qu'un logiciel est forcément open source s'il est libre.

L'inverse n'est pas vrai : un logiciel peut être open source sans être libre au sens où l'entend la FSF.

En somme, vous aurez compris que « logiciel libre » et « open source » ne sont pas synonymes.